Michiel Esseling – Canberra, Australië

Waarom heb je voor deze stad gekozen?
Ik wilde naar een Engelstalig land, en naar een universiteit met een goede academische reputatie. Dat maakt de selectie al een stuk kleiner. Ik koos onder andere voor ANU omdat ze een woonplek op de campus garanderen, en omdat hun academische reputatie net wat beter was dan die van andere universiteiten. Canberra is verder een prettige stad om te studeren omdat het vrij kalm is, en omgeven is door natuur. Het wordt om die reden ook wel de bush capital genoemd.

Wat zijn de verschillen tussen de UU en de universiteit waar je nu studeert?
Ten eerste heeft de ANU een stuk meer pretenties. Op enkele lijstjes wordt ANU op vergelijkbaar niveau geplaatst met ivy-league universiteiten. Dit merk je aan de sterke nadruk die er wordt gelegd op de prestige van de universiteit door sommige studenten en zeker door het bestuur van de universiteit. Naar mijn idee merk je er niet heel veel van in de kwaliteit of het niveau van de vakken, wat dat betreft is het ongeveer hetzelfde als de UU. Met een normale studielast volg je vier in plaats van twee vakken naast elkaar, en de vakken duren een heel semester. Ze werken hier over het algemeen met meerdere kleine toetsmomenten in plaats van grote papers en tentamens, en er wordt veel feedback op opdrachten gegeven.

hoe is de (studenten)cultuur daar?
Het sociale leven speelt zich vooral af op college, waar je woont. Mijn college bijvoorbeeld, Burton and Garran Hall, heeft een grote gemeenschappelijke keuken waar altijd veel mensen te vinden zijn. Ook worden er vanuit B&G allerlei activiteiten en trips georganiseerd. De sociale groepen hier zijn heel open, het is helemaal niet vreemd om aan de praat te raken met mensen die je verder nauwelijks kent. ANU is ook heel internationaal. In B&G zijn bijvoorbeeld al bijna de helft van de studenten internationaal, waarvan de meesten uit Azië komen.

Verder merkte ik dat dingen hier snel worden gepolitiseerd, en men het veel over politiek heeft. Dat is denk ik deels te verklaren door de academische focus van de ANU op politiek en internationale betrekkingen. ‘‘Identity politics’’ en ‘‘mental health awareness’’ zijn hot topics hier. Alledaagse gesprekken gaan regelmatig over allerlei social justice issues. Ik zit regelmatig in college met vrouwen met een gemillimeterd kapsel en mannen in drag-kleding, vermoedelijk als politieke statements.

Wat is het bijzonderste/gekste dat je hebt meegemaakt tijdens je periode in het buitenland?
Een van de bijzonderste dingen vond ik een bergklim-trip naar Mount Coree. Ik was toen net lid geworden van de mountaineering society, een outdoor-vereniging van ANU die onder andere dit soort trips organiseert. We vertrokken s’ ochtends vroeg vanuit de campus met de four-wheel drive van een van de groepsleden, de organisator van de trip zorgde voor de touwen, helmen en klimgordels. Het was ongeveer anderhalf uur rijden (voor Australische begrippen erg kort), waarvan het laatste deel over een steil grindpad. We kwamen met de auto tot min of meer de top van de berg, ongeveer 1400 meter hoog, met een geweldig uitzicht. Vervolgens moesten we nog wandelen en klauteren naar de bergwanden die we konden beklimmen. Ik vond het tof om een keer een echte bergwind te beklimmen, het ging ook verrassend goed. Ik klim al een tijdje in klimhallen, maar een echte bergwand is toch wat spannender. Ook gewoon rondhangen daar, de hele dag in zo’n uitgestrekt natuurgebied zijn vond ik een mooie afwisseling van het studeren. Ik vind het goed dat ANU dit soort trips makkelijk toegankelijk maakt via groepen als de mountaineering society.